Sembra che gli oranghi possano “parlare” del passato

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L’evoluzione del linguaggio ha trasformato una scimmia nuda indifesa in una forza dominatrice del mondo. Fondamentalmente ha trasformato il modo in cui gli esseri umani trasmettono informazioni e conoscenze. Una componente ampia e potente del linguaggio è la nostra capacità di comunicare su cose che non sono qui, che sono accadute nel passato, o che accadranno in futuro. Questa caratteristica del linguaggio è nota come “riferimento spostato“.

Il riferimento spostato è universale in tutte le lingue del mondo e pervade le nostre vite quotidiane. In effetti, parlare del momento presente è diventato una rarità al giorno d’oggi, sebbene eccezioni apprezzabili vi siano, ad esempio, quando commentiamo il tempo, chiediamo il sale a tavola o parliamo con bambini molto piccoli.

Il riferimento spostato libera dalle limitazioni del presente. La grandezza delle informazioni che diventano disponibili per gli individui (o le specie) capaci di riferimento spostato è quindi incommensurabilmente maggiore di individui (o specie) che vivono strettamente nel “qui e ora”, cosa che vale per la maggior parte del regno animale.

Finora, oltre agli esseri umani, solo gli insetti sociali erano ritenuti in grado di riferirsi al passato con i riferimenti spostati. È notevole il modo in cui le api mellifere (e il loro minuscolo cervello) riescono a comunicare, per esempio, la posizione di fonti di cibo lontane ad altre api nell’alveare.

La scoperta di questo fatto permise di guadagnare un premio Nobel per la fisiologia e la medicina a Karl von Frisch nel 1973. Il riferimento spostato negli insetti sociali genera molte domande affascinanti – e senza risposta – sull’intelligenza animale e su quali siano i sistemi di intelligenza minimi per una particolare capacità cognitiva.

Tuttavia, biologicamente, le api e altri insetti sono molto distanti dagli umani e possono dirci molto poco su come l’evoluzione linguistica abbia avuto luogo tra i nostri antenati. Mancando esempi in vertebrati, mammiferi o primati non umani, comprese le grandi scimmie antropomorfe – i nostri parenti più stretti – gli scienziati non hanno letteralmente avuto alcun indizio su come questa capacità sia sopravvenuta negli esseri umani. Ma ora sembra che gli oranghi allo stato selvatico stiano portando nuovi pezzi al puzzle dell’evoluzione del linguaggio.

Nelle foreste pluviali di Sumatra , in Indonesia, il nostro team ha simulato un incontro naturale con un predatore per studiare le reazioni vocali delle femmine di oranghi selvatici. L’allestimento consisteva in un ricercatore umano, travestito da tigre, che si muoveva a quattro zampe nella foresta di fronte alle femmine di orango.

La tigre di Sumatra è uno dei predatori degli oranghi. Credito: Shutterstock

Abbiamo osservato che, nonostante mostrino ogni sorta di angoscia (compresa la minzione e la defecazione), le femmine di orangutan si sono astenute dal rispondere vocalmente al “predatore“. Invece, hanno aspettato fino a 20 minuti per comunicare l’allarme alla loro prole, molto tempo dopo che il predatore aveva lasciato la scena. Attraverso diversi esperimenti si è constatato un ritardo medio di sette minuti prima che le femmine esprimessero il loro allarme vocalmente.

I dati (e il semplice buon senso se ci immaginiamo di fronte a una tigre selvaggia di Sumatra!) Suggeriscono che reagire in presenza di un predatore sarebbe stato un enorme rischio per la sicurezza degli oranghi. Se le femmine avessero risposto immediatamente urlando avvertimenti, il predatore avrebbe potuto individuarle e forse tentare un attacco, in particolare nei confronti dei cuccioli.

Invece, le madri hanno aspettato una notevole quantità di tempo prima di segnalare vocalmente che il pericolo era passato. La domanda che mi viene in mente, quindi, è: perché le femmine hanno segnalato il loro allarme così in ritardo?

Se le madri non avessero espresso allarme, i cuccioli sarebbero rimasti ignari di uno dei pericoli più letali nella foresta pluviale. Invece, le femmine hanno aspettato abbastanza a lungo da essere sicure che il pericolo fosse cessato ma non così a lungo che i i cuccioli non potessero più collegare il disagio vocale delle loro madri con quello che era appena successo, e capire che vi era stata una situazione di estremo pericolo. Gli oranghi femmina stavano insegnando ai loro cuccioli i pericoli nella foresta riferendosi a qualcosa che era accaduto nel (recente) passato.

I piccoli orangutan restano con le loro madri abbastanza a lungo, come i bambini umani. Credito: Shutterstock

Negli anni ’70, i primi tentativi di liberare gli orangutan salvati e di reintrodurli nella stessa foresta fallirono miseramente. Quasi tutti gli animali liberati cadevano preda delle tigri, essenzialmente per mancanza di esperienza, e quindi conoscenza dei pericoli e delle abilità necessarie per la sopravvivenza nella foresta pluviale.

I cuccioli di orangutan rimangono con le loro madri quanto i bambini umani. È stato dimostrato che questo periodo eccezionalmente lungo fa sì che le madri trasmettano una varietà di conoscenze, abilità e strumenti alla loro prole. Le nostre nuove scoperte indicano che l’insegnamento su come comportarsi con i predatori è un aspetto vitale di questo.

Estendendo questo all’evoluzione del linguaggio umano, gli oranghi esemplificano il modo in cui i nostri antenati probabilmente comunicavano al di là del qui-e-ora del passato e forse del futuro, anche prima di aver pronunciato la loro prima parola. Le grandi scimmie stanno aiutando gli scienziati a costruire un quadro più chiaro dei nostri antichi antenati mentre si muovevano verso il linguaggio articolato.

Mostrandoci che, dopotutto, non siamo così diversi da loro, le grandi scimmie ci aiutano a capire da dove veniamo, a definire chi siamo e, si spera, a decidere dove stiamo andando come amministratori intelligenti del nostro prezioso pianeta.

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation  di  Adriano Reis e Lameira, Marie Curie Fellow, School of Psychology and Neuroscience, Università di St Andrews con licenza Creative Commons. 

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